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苹果高通诉讼案:巨头之间的合谋、背叛与角力
2017-10-14 20:44  未知 我要评论

 
 

  粉丝才分对错,商战只谈利益。

  高通意在报复

  智能手机行业的两大巨头——苹果与高通今年爆发了激烈的专利大战。对创新引导潮流的科技行业来说,巨头之间的专利诉讼原本就是寻常事,而苹果和高通更是专利保护的最积极倡导者。不过,现实远比电影更有想象力,这两大巨头之间的碰撞,充满了一部商战大片的所有精彩元素:合谋、背叛、愤怒、角力。

  新一幕的剧情由高通主导。他们在中国祭出了禁售大旗。这家全球最大的智能手机芯片公司宣布,已在9月29日向中国北京知识产权法院提起诉讼和禁止令,申请在中国禁售iPhone。高通表示,“苹果没有支付(授权)费用就使用了高通研发的技术”。

  值得注意的是,高通此次申请禁售iPhone的依据是,苹果涉嫌侵权使用高通的三项非标准必要专利,包括iPhone上使用的电源管理和Force Touch触摸相关技术,而不是高通常见的通信相关的标准必要专利。其中的智能手机电源管理专利,更是高通早在2000年申请的。按照高通的话说,“这只是苹果所用高通诸多技术的一小部分范例”。

  虽然近年来增长不如预期,但中国依然是苹果最重要的市场之一。去年苹果高达2156亿美元的全球营收中,就有22.5%来自大中华区市场。而今年更是苹果最为脆弱的一年。iPhone X产能问题无法解决,iPhone 8和8 Plus又处境尴尬。高通这一诉求如果通过,无疑将给苹果带来沉重打击。不过,即便高通成功申请禁售,苹果依然有机会上诉,尽可能延缓实施时间。

  从今年年初开始,这两大科技巨头就围绕着专利授权费展开了多回合诉讼交锋。此前高通就已经申请在美国禁售销售部分iPhone,此次高通在华申请禁售令,更是意在进一步打击苹果。那么,两家已经合作多年(自2011年的iPhone 4S)的科技巨头公司之间,到底有什么仇什么怨?

  逃不过高通税

  这一切都要从“高通税”说起。每家智能手机厂商都逃不过“高通税”,即眼下每部4G LTE智能手机需要给高通缴纳手机售价5%的专利授权费。不过,如果购买高通的处理芯片和基带芯片,可以享受专利授权费打折的优惠。

  凭什么?因为高通高达13万项的专利储备不仅包括了芯片领域,更涉及到移动通讯乃至实现智能手机诸多基础操作的必要技术。无论智能手机是否使用高通芯片,都不可避免地使用了高通研发的必要专利,借助了高通的研发成果,因此都需要向高通支付“买路钱”。

  按照高通的专利授权操作,手机厂商都必须根据手机的售价,向高通支付一定比例的授权费。不过,这也是此前通讯行业的一个长期惯例,摩托罗拉、爱立信诺基亚都是以手机售价为基准来确定授权费的。

  苹果iPhone一直使用自己研发的A系列处理芯片,但基带芯片却长期购买自高通(从iPhone 4s开始)。此外,苹果也需要向高通缴纳专利授权费。根据美国媒体的报道,苹果已经通过多年谈判将每部手机缴纳的高通税降到每部手机十几美元,每年需要向高通支付总计约20亿美元的专利费。

  但作为双方达成的协议,苹果获得降价的条件是,承诺不会挑战高通的专利地位,也不主动推动监管部门对高通进行反垄断调查,只允许被动配合调查。在过去的数年间,高通和苹果都迎来了彼此业绩和股价的巅峰。

  苹果三星合谋

  但去年年底的一起判决,改变了两个巨头之间的关系,也是苹果和高通专利大战的导火索。去年12月,韩国监管部门经过两年的调查,判定高通涉嫌在专利授权和基带芯片方面形成垄断,对其处以8.54亿美元的高额罚金。这对于前一年刚刚在中国承受了9.5亿美元反垄断处罚的高通来说,无异于雪上加霜。

  高通一边在两地提起上诉,一边很快找到了幕后操盘者。按照高通的说法,这是苹果与三星联合推动的,两家公司高管(可能是苹果CEO库克和三星副会长李在镕)曾经在2015年的美国太阳谷会议上合谋对抗高通;苹果促使三星利用其在韩国的影响力,施压监管机构对高通处以重罚。

  高通在向美国监管部门递交的文件称,苹果高管要求三星“积极主动”,这是“让高通下调专利授权费的最好机会”。在高通看来,苹果此举已经破坏了双方的君子协议。但这一说法遭到了苹果的否认。苹果法律总顾问布鲁斯·斯威尔(Bruce Sewell)澄清说,“当时苹果只是对三星说‘你们身处韩国,应当谨慎关注这一案件’,这只是两个CEO常见的对话”。三星则对此保持沉默。

  高通认为,苹果一直在韩国、中国台湾等地积极推动监管部门对其专利授权操作进行调查和处罚。因为如此,高通决定不再向苹果返回因为购买高通基带芯片的专利费优惠部分,这是今年1月苹果起诉高通的直接原因。就在本周,中国台湾监管部门对高通开出了7.73亿美元的罚单。

  三个星期后,美国联邦贸易委员会(FTC)又对高通提起了反垄断调查,给高通带来了沉重打击。三星和英特尔这两家高通的直接竞争对手配合了这起调查,他们希望FTC迫使高通下调专利授权费。三星不仅是高通骁龙芯片的最大客户,也是高通在智能手机芯片领域的竞争者,更是高通专利授权费的重要来源。

  苹果宣战高通

  令高通始料未及的是,三天之后,苹果对高通正式开战,要求加州法院判决高通返还10亿美元的授权费优惠部分,并降低未来的专利授权标准。虽然双方过去数年一直就降低专利费进行谈判,但苹果这一诉讼让两家公司之间的关系就此破裂。

  随后在今年4月,苹果更宣布停止向高通支付诉讼涉及的专利费用,并再次指控高通收取过高专利授权费。当月,高通对苹果提起违约诉讼,否认苹果的所有指控,并指责苹果干扰旗下供应商和高通的合约。

  由于高通的专利授权营收有12%来自苹果。苹果的拒绝缴费,直接导致高通不得不下调财报收益预期。高通预计,受苹果专利诉讼影响,今年第三季度专利授权业务营收将下滑47%,至10亿美元,拖累公司整体营收下滑13%。

  在这一连串打击下,高通的股价从去年年底的70美元左右一路下滑到50美元,市值蒸发了接近三成。而在高通看来,这些都是苹果为了降低专利授权费而采取的措施。高通高管对外公开表示,苹果所做的一切都是为了迫使高通降价。

  在高通的申诉下,美国国际贸易委员会今年8月宣布,正在调查苹果iPhone涉嫌侵权使用高通6项专利的案件。高通更要求美国禁止进口涉嫌专利侵权的数款iPhone机型(即使用英特尔基带芯片的iPhone版本)。此次高通在中国申请禁售iPhone,也是高通对苹果报复诉讼的后续跟进。

  利润来自专利

  为什么专利授权费对高通如此重要?尽管高通主要营收来自于骁龙系列手机芯片,但主要利润却来自于其专利技术涉及的授权费。简单的说,这家全球最大的智能手机芯片提供商,真正挣钱的却是收取13万项专利的授权费,这块业务才是高通的财报命根子。

  不妨看看2016财年的报表。高通实现营收236亿美元,净利润57亿美元(GAAP会计准则),其中芯片所在的QCT部门贡献了154亿美元的营收,却只带来了18亿美元的息税前利润(EBT)。相比之下,技术授权部门QTL的营收仅为76亿美元,息税前利润却高达65亿美元。

  如果高通不能从专利授权费中获得大量利润,就无法保证每年的研发投入。高通每年的研发投入约占税前营收的20%,去年研发投入总计51亿美元,正好是营收的五分之一,也几乎接近专利授权业务营收(75亿美元)的三分之二。

  过去三十年,高通投入了450亿美元的研发支出,打造通讯行业CDMA、LTE等标准的诸多基础专利,再从这些专利获取授权费,来继续推进后续研发。另一方面,过去十年,高通的专利授权营收从28亿美元猛增到77亿美元,其中85%都是利润。

  苹果想要什么?每部手机只向高通支付4美元的专利授权费,无论什么版本价格的iPhone。但这也是高通所无法接受的。一旦高通做出让步,其他厂商也会群起效仿,那么高通的专利授权模式就会彻底崩溃。

  商战以和为贵

  虽然两大巨头的专利诉讼正日益白热化,但巨头商战如同大国外交,没有永远的敌人,更不会意气用事两败俱伤,利益一致下的和解才是最好的解决方案。

  诉讼也并不会影响两家公司的商业合作。除了绕不过去的基带芯片技术专利,iPhone依然可能继续使用高通的基带芯片,而苹果最新发布的苹果手表3代中也使用了高通的MDM9635M基带芯片。虽然苹果从去年开始同时使用英特尔的基带芯片,试图分散供应链来源,但实际测试显示,英特尔基带芯片距离高通版本依然存在性能差异。如果苹果抛弃高通基带芯片,只会损害自己产品的竞争力。

  在边打官司边做生意方面,苹果显然有着丰富的经验。围绕着软件和设计专利侵权,苹果和全球最大的智能手机厂商三星曾经打过近十年的漫长专利诉讼案。2012年,苹果所在的圣何塞法院判决,三星需向苹果支付高达10亿美元的赔偿;在三星的上诉下,这一金额随后降到了5.48亿美元。

  在诉讼初期,苹果同样要求在美国禁售iPhone的直接竞争对手三星Galaxy S3机型,但随后随着诉讼的推进,苹果与三星在2014年达成和解,苹果也放弃了禁售三星旗舰机型的诉求。两家公司同时还有着密切的供应链合作,三星不仅为苹果提供芯片代工,更直接提供了存储芯片、屏幕等iPhone的核心部件。在最新的iPhone X机型中,来自三星的部件价值就高达110美元。

  此外,苹果与HTC、摩托罗拉的专利诉讼,最初都曾经以要求禁售对方产品来施压,然而最终都以撤销诉讼达成了和解(HTC向苹果支付授权费,苹果向摩托支付专利费)。这三起专利诉讼的另一个直接后果是,苹果放弃了乔布斯时期“毁灭Android”的念头,也不再寻求一拖数年的专利持久战,寻求行业共同发展。而在随后的iOS版本中,可以看到苹果多次借鉴了Android的功能。

  对高通的诉讼,只是苹果试图改变通讯行业专利授权费的诸多努力之一。在2015年和2016年,苹果先后向通讯巨头爱立信和诺基亚发起诉讼,要求以公平原则降低专利搜权费,但最终都以双方迅速达成和解而告终。

  高通CEO莫伦科夫(Mollenkopf)对此看得很清楚。他此前曾经公开表示,这些诉讼只是苹果寻求降低授权费的商业行为,最终双方还是会达成和解。


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责任编辑:陈华斯


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